Atentos a la Naturaleza


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Por: Carmen A. Pantoja (UPR-RP)

Hace más de 2000 años en la ciudad de Alejandría Eratóstenes se enteró que había una ciudad llamada Siena (hoy en día es Asúan en Egipto) que en una fecha del año (el solsticio de verano) uno podía observar que al mediodía no se proyectaban sombras. Si uno estaba atento podía notar que la luz iluminaba el interior de los pozos. Además de tener este dato curioso, Eratóstenes se preguntó cómo se observarían las sombras en Alejandría para esa misma fecha.

Eratóstenes tenía conocimiento en diversas áreas del saber: matemáticas, astronomía, geografía, poesía y filosofía. Trabajaba en la famosa Biblioteca de Alejandría. Consideró que podría medir la circunferencia de la Tierra si el día del solsticio de verano podía obtener los siguientes datos: el largo de la sombra proyectada por un gnomon y la altura del gnomon. Además de esos datos le haría falta saber la distancia que había entre la ciudad de Siena y Alejandría. Eratóstenes tenía dominio de la geometría y la geografía. Esa combinación de conocimientos le permitió idear un experimento para medir la circunferencia de la Tierra.

Este experimento es ideal para trabajar con los estudiantes y es el tema central del Proyecto Eratóstenes. El proyecto es un esfuerzo internacional para que en una fecha particular, la más reciente fue el 22 de septiembre del 2016, estudiantes y maestros repitan el experimento de Eratóstenes. La experiencia permite a los estudiantes trabajar destrezas de matemáticas, geografía e historia. Al ser un proyecto internacional, los estudiantes tienen las oportunidad de compartir sus datos con estudiantes de otros países del mundo.

Este año en Puerto Rico trabajamos con maestros de la Escuela Superior Urbana de Aguas Buenas (Abel Nuñez Colón, Desiree Franco Concepción, Nelmary Sepulveda Ramos y Melanye Santiago), la Escuela Inés María Mendoza de Cabo Rojo (Danelix Cordero Rosario), la Escuela Bernardino Cordero de Ponce (Rosalina Alvarado) y Profesores y estudiantes universitarios de la UPR-Río Piedras y de Caribbean University de Bayamón (Dra. Gloria Isidro e Ing. Raymond Rosa). Los estudiantes se prepararon en el aspecto histórico y la manera práctica de cómo obtener las medidas. Coordinamos nuestro esfuerzo con el maestro Jorge Muñoz Rojas de la Escuela de Astronautas de Chile y el maestro Mario Reyes de la Academia de Astronomía de Toconao, Chile.

Desafortunadamente, en Puerto Rico ocurrió una falla en la energía eléctrica el miércoles 21 de septiembre del 2016. No pudimos reunir los estudiantes para realizar la medida como grupo el día 22 de septiembre del 2016 como habíamos planificado. Algunos de los maestros en Puerto Rico realizaron el experimento desde sus localidades. Unos minutos después de haber realizado mi medida de la sombra y el alto del gnomon recibí una grata sorpresa, una llamada vía Skype de la escuela rural El Rincón de Mostazal, VI región de Chile. Pude compartir la experiencia de los estudiantes de la Escuela de Astronautas de Chile mientras realizaban sus medidas.

Ya el lunes 26 de septiembre 2016 la situación en Puerto Rico se había normalizado en gran medida. Los estudiantes regresaron a las escuelas, y los maestros realizaron el experimento con sus grupos. En estos días los maestros de diferentes lugares del mundo están compartiendo sus resultados. En algunos países estuvo nublado, otros tuvieron condiciones de tiempo favorables. Los participantes de este proyecto intercambian datos, fotos y comentarios. Combinando nuestros datos con los datos de los estudiantes de Chile obtuvimos un valor para la circunferencia de la Tierra de 40,639 km ( ~1% de error).

La ciencia requiere observar con cuidado, curiosidad y esfuerzo, esa es la gran lección de Eratóstenes. Aunque con dificultades se obtuvieron medidas en Puerto Rico el día de la actividad internacional y unos días después los estudiantes pudieron repetir el experimento como grupo.

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